Crit­ic­al The­or­ies and Ana­lyses of Di­git­al Cap­it­al­ism

Lec­ture Series

Winter Term 2023/24 | on Tuesdays, 6-8 p.m.


This lecture series presents critical theories and analyses of digital capitalism. The contributions show how we can best theorise digital capitalism critically and what forms of critical practice there are in digital capitalism. The lecture series “Critical Theories and Analyses of Digital Capitalism” aims to contribute to a better understanding of critical theories and the philosophy of practice in the context of digital capitalism.

Facebook and Google exploit our digital labour. In late 2022 and early 2023, Google laid off 12,000 employees, Microsoft 10,000, Twitter more than 10,000, Amazon 18,000, and Facebook 11,000. Algorithms are used by corporations for socially sorting and discriminating against customers who struggle to make ends meet and live in deprived neighbourhoods. Lots of clickwork is conducted by poorly paid women in the Global South. Digital fascism, fake news, post-truth culture and algorithmic politics circulate on capitalist and state-capitalist Internet platforms. Information war and echo chambers polarise the digital public sphere, making a new World War between imperialist powers that compete at the global level for the control of territory, economic power and political as well as ideological hegemony and the nuclear annihilation of humankind and life on Earth more likely. All of this is digital capitalism.

There are also forms of critical practice that grow out of the problems of digital capitalism and seek to solve them. Recently, digital workers assembling iPhones protested against the poor working conditions they faced at Foxconn in Zhengzhou during the COVID-19 pandemic. In 2021, warehouse workers founded the Amazon Labor Union. The non-profit federated Internet platform Mastodon has become a viable digital alternative in the light of users’ discontent with Elon Musk's takeover of Twitter. Internet experts and users have co-written the Public Service Media and Public Service Internet Manifesto that demands turning the Internet into a public good and advancing digital democracy. While fascists spread post-truth on social media, the progressive news hour Democracy Now! has since 1996 utilised the non-commercial Internet, Public Service Media, as well as community radio and television stations for broadcasting a high-quality, independent news programme that reaches millions of viewers and questions fake news.

Digital capitalism shapes our lives. Digital capitalism needs to be better understood. We need critical theories of digital capitalism. We need to better understand praxes that challenge digital capitalism. The lecture series highlights the contradiction between digital capitalism on the one hand and digital practice on the other in the form of talks, debates and discussions.


All lectures are recorded and can then be accessed on the YouTube channel of the Network for Critical Communications Research:

17.10.2023 | 18:15 Uhr | Raum E2.339 in Gebäude E
 mit Gebäude E der Uni Paderborn

Recent extreme weather events are stark reminders of the prospect of climate catastrophe. The chance of meeting the Paris Agreement target of keeping temperatures to below 1.5 degrees above pre- industrial levels has been missed. Fundamental earth processes are moving towards tipping points beyond which damage cannot be reversed.

Global warming has accelerated since the early 1990s propelled by the increasing demands on energy and resources required by the world -wide pursuit of marketisation and consumer driven economic growth.

Digital communication systems have been central to this transition as both platforms for saturation product promotion and sources of escalating demands on energy and resources.

This paper sets out to interrogate these connections: detailing the present environmental impacts of digital media and the unequal distribution of social risks and exploitation; exploring the possible impacts of current trends in data transmission and storage and Artificial Intelligence; and taking a critical look at proposals for sustainability.


Graham Murdock , Emeritus Professor of Culture and Economy at Loughborough University has published widely in the sociology and political economy of culture and communications. He has held visiting professorships at the Universities of Auckland, California at San Diego, Mexico City, Curtin, Bergen, the Free University of Brussels, and Stockholm and is currently Guest Professor at Fudan University in Shanghai. His work has been translated into 21 languages. Recent books include; as co-editor, Money Talks: Media, Markets, Crisis (2015), New Media and Metropolitan Life:  Connecting, Consuming, Creating (in Chinese) (2015) and Carbon Capitalism and Communication: Confronting Climate Change (2017).


31.10.23 | 18:15 Uhr | Raum E2.339 in Gebäude E
 mit Gebäude E der Uni Paderborn

In diesem Vortrag stelle ich das Konzept des Media Environment Capture vor. Das ist ein theoretischer Rahmen und analytisches Instrument, die es erlauben, verschiedene Arten des direkten und indirekten Einflusses von Big Tech-Unternehmen wie Google (Alphabet) und Facebook (Meta) auf Nachrichtenmedien (als Institutionen) zu analysieren und zu kategorisieren. Das Konzept zeigt, dass die Einflussstrategien der Big Tech in ihrer Gesamtheit zur Vereinnahmung genau jener Informationslandschaft führen, die der Journalismus (als Praxis) benötigt, um (gut) zu funktionieren. Das heißt, Tech-Giganten müssen die Nachrichtenmedien nicht kaufen, um Einfluss auszuüben. Vielmehr gestalten sie unser gesamtes Informationsumfeld, damit folglich unsere Lebenswelt und privatisieren so den öffentlichen Raum.


Mandy Tröger ist Walter Benjamin-Stipendiatin der Deutschen Forschungsgemeinschaft (DFG) an der Universität Tübingen. Sie promovierte am Institute of Communications Research (ICR) an der University of Illinois at Urbana-Champaign (UIUC) (2018). Ihre Forschungsschwerpunkte sind Medien- und Kommunikationsgeschichte sowie Kritische Theorie.

14.11.23 | 18:15 Uhr | AStA Stadtcampus (Königsplatz 1, 6. OG)
zu AStA Stadtcampus am Königsplatz 1

Abgesagt, Ringvorlesung findet nicht statt.

Work in digital capitalism covers a broad spectrum of work. In this debate, we will discuss work in the platform economy and the cultural sector with three experts. 


We will first take a look at the working conditions and different forms of exploitation of workers: How do the (digital)shopfloor level, division of labor, and algorithmic management/surveillance alienate workers in Amazon warehouses and on Amazon Mechanical Turk? What are the outsourcing and control strategies for content moderation of social media companies such as Meta, Google, and Twitter? 


Then we will look at ways of worker resistance: What are the sites of power struggles between workers and management? How and where do workers gain agency and get organized? Which role does transnational solidarity play between workers in the Global South and migrant workers in the Global North?


In the end, we will discuss alternatives to digital capitalism: What is the potential of co-operatives compared to precarious and individualized cultural sector work? How can co-operatives, despite their limitations of being embedded within capitalist market economies, contribute to a movement for transforming the future of work and inspire wider social change?




Sana Ahmad has a PhD from the Department of Political and Social Sciences at the Freie Universität Berlin. She currently works as a researcher at the Helmut Schmidt University in Hamburg and is affiliated as a guest researcher at the WZB Berlin Social Science Center. Her current projects include writing a book on content moderation work in India, together with working on a project on migrants and crowd work in Germany. Her future research interests include studying workplace automation from a global economy perspective.


Sarrah Kassem is a Lecturer and Research Associate at the Institute for Political Science at the University of Tübingen. She completed her Ph.D. in 2020 in political economy, examining more closely the platform economy and two of Amazon's platforms ( and Amazon Mechanical Turk). Her current teaching and research foci center around workers, working conditions, different forms of labor organization, and the intersectional dimensions of the labor movement. She is the author of 'Work and Alienation in the Platform Economy: Amazon and the Power of Organization' (Bristol University Press 2023).


Marisol Sandoval’s research deals with questions of power, ideology, exploitation, and resistance in the global culture industry. Her last research project focussed on worker co-operatives in the UK cultural sector. Marisol currently works as a coordinator and project developer at the Mehrgenerationenhaus AWO Leo in Paderborn.


28.11.23 | 18:15 Uhr | Raum E2.339 in Gebäude E
 mit Gebäude E der Uni Paderborn

Die digitale Transformation auf der technischen Basis des Computers und seiner Vernetzungen und unter der Kontrolle, Steuerung und Weiterentwicklung der Ökonomie greift immer grundlegender in immer mehr gesellschaftliche Bereiche ein. Dabei wird der Computer häufig als eigenständiger Apparat betrachtet, der angeblich immer menschenähnlicher wird. Aber eigentlich wurde der Computer als Instrument für die Teilung geistiger Arbeit der Menschen erfunden, und seine gesellschaftliche Bedeutung entsteht auch weiterhin nur durch seine Kooperation mit den Menschen. Immer deutlicher verkehrt sich heute unter der Steuerung der kapitalistischen Ökonomie jedoch das Verhältnis von Mensch und Computer: Mit Hilfe der gigantischen Datensammlungen und der darauf aufgebauten sogenannten Künstlichen Intelligenz, womit im Grunde eigentlich insbesondere automatisch ablaufende Computerprogramme bezeichnet werden, werden die Menschen nicht mehr von sich wiederholender geistiger Arbeit entlastet. Stattdessen müssen sie sich zunehmend mit ihrer geistigen Arbeit den Vorgaben des Computers anpassen.

Dieser Missbrauch ist keine zwangsläufige Entwicklung der Digitalisierung, sondern eine Folge der derzeitigen kapitalistischen Steuerung der Digitalisierung. Die Frage ist: Was bedeutet dieser Einfluss des Kapitals für den sich weiter entwickelnden Kapitalismus, für das Leben der Menschen und die zukünftigen Gesellschaftsformen und wie kann das geändert werden?


Prof. Dr. Friedrich Krotz ist Diplom-Mathematiker und Diplom-Soziologe und als Fellow am Zentrum für Medien-, Kommunikations- und Informationsforschung (ZeMKI) der Universität Bremen tätig. In den Jahren vor seiner Emeritierung war er Begründer und Koordinator des DFG-finanzierten Schwerpunktprogramms „Mediatisierte Welten“. Er ist derzeit insbesondere mit der Analyse und Kritik der Digitalisierung beschäftigt.

12.12.23 | 18:15 Uhr | Raum E2.339 in Gebäude E
 mit Gebäude E der Uni Paderborn

Auf theoretisch-methodischer Grundlage der Kritik der politischen Ökonomie von Karl Marx und daran kritisch anknüpfenden aktuellen Weiterentwicklungen sind Medien, Journalismus und Öffentlichkeit Gegenstandsbereiche einer spezifischen medien- und kommunikationswissenschaftlichen Kritik der politischen Ökonomie der Medien. Es geht um eine theoriegeleitete kapitalismuskritische Analyse der medialen Warenproduktion auf Basis der Eigentums-, Produktions-, Distributions- und Konsumptionsverhältnisse in der Medienindustrie im gesamtgesellschaftlichen Zusammenhang. In Anwendung der besonderen Marx’schen dialektisch-materialistischen Denkweise kommt ein radikal-kritisch abstrahierendes Erkennen, Begreifen und Erklären von Wesentlichem/Grundlegendem der Funktionen der Medienindustrie bei der Entwicklung gesellschaftlicher Herrschafts- und Machtverhältnisse zum Einsatz. Auf diese Weise können auch aktuell viel diskutierte „Krisen“ von Medien, Journalismus und Öffentlichkeit begriffen und erklärt werden.


Manfred Knoche war von 1994 bis zu seiner Emeritierung 2009 Ordentlicher Universitätsprofessor für Publizistik- und Kommunikationswissenschaft mit besonderer Berücksichtigung der Medienökonomie. Von 1974 bis 1983 war er Wissenschaftlicher Assistent bzw. Assistenzprofessor am Institut für Publizistik der Freien Universität Berlin, von 1983 bis 1994 Universitätsprofessor für Kommunikationswissenschaft an der Vrije Universiteit Brussel.

16.01.24 | 18:15 Uhr | Raum E2.339 in Gebäude E
 mit Gebäude E der Uni Paderborn

Die Rede vom digitalen Kapitalismus geistert durch die Feuilletons, wird aber selten verbunden mit einer grundsätzlichen kapitalismustheoretischen Analyse. Was aber macht – jenseits der digitalen Technik – den digitalen Kapitalismus aus? Dass Wert anscheinend kostenfrei kopiert werden kann? Dass an Betriebe vertraglich gebundene Erwerbsarbeit sich auflöst in frei flottierende Arbeit auf Plattformen? Dass Märkte proprietäre sind? Solche und ähnliche Thesen werfen teils ein falsches teils ein reduziertes Verständnis des Kapitalismus im Digitalen frei. Der Vortrag wirft mit der These der gestiegenen Bedeutung von Distributivkräfte ein anderes Licht auf den aktuellen Kapitalismus. Er sagt nicht, was die Digitalisierung am Kapitalismus verändert, sondern was sich am Kapitalismus verändert hat und warum dafür die Digitalisierung ein scheinbares Angebot macht.


Sabine Pfeiffer ist seit 2018 Professorin für Soziologie mit dem Schwerpunkt Technik – Arbeit – Gesellschaft und Sprecherin des DFG-Schwerpunktprogramms 2267 „Digitalisierung der Arbeitswelten“ . Nach mehrjähriger Produktionsarbeit, Studium im 2. Bildungsweg, Forschung am ISF München und Professuren an der Hochschule München und der Universität Hohenheim forscht sie seit Mitte der 1990er Jahre zur Digitalisierung der Arbeit.


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Prof. Dr. Christian Fuchs

Media Systems and Media Organisation

Professor of Media Systems and Media Organisation

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